美国港口世紀大堵塞,原因如此簡單

[李立強 美加雙城記 ]

話說,這大半年,美國港口擁堵和物價上漲,一直是熱點。

感恩節和聖誕節購物旺季來臨,物流更緊張了,到處都是缺貨和漲價的消息。

昨天,我去買汽車的空調過濾網,沒貨。店家說,這個型號全北美都沒貨,現在都堵在港口或者中國的工廠。

我只好買了個別的型號的,勉強裝上湊合用。

北美這輪供應鏈出問題,有兩方面影響,

一是對新鮮肉類水果蔬菜,雖然網上叫的厲害,但總體影響不大。北美農牧業發達,除了有的地方,華人超市蔬菜價格漲的特別離譜,譬如韭菜從兩三美元一磅,漲到七八美元。總體還好,有漲價,不是特別誇張。

第二類是日用品和工業用品,這一塊影響很大。如果你不需要這些產品,一點都體會不到缺貨的影響。如果真要用的,都急死了。空調過濾網,還可以湊合。要是別的汽車零部件或者工業用品,家居電器之類的,可能就麻煩了。

隨著形勢越來越糟,美國媒體和各方專家,都在尋找原因和解決辦法。最新的進展,是一個物流公司創始人的推特引發的輿論。

瑞安·彼得森(RyanPetersen),是加州一家新創物流公司的CEO。他受不了這種供應鏈崩潰,21號,也就是上週四,他租了艘船,開出海,到洛杉磯和長灘港口實地調查。

這是世界上最繁忙的港口,美國40%的進口,從兩個港口進來的。

那天,等待進港的遠洋巨輪數量,已經達到了創紀錄的79艘,而疫情前的平均等待數量是0-1艘。

大家對一艘巨輪的胃口有多大可能沒概念,我給點具體的數字:平均一艘遠洋巨輪裝載的集裝箱,需要8000輛卡車才能拉走。

所以,光拉完這些港口外滯留的79艘船的集裝箱,就需要將近60萬輛大卡車。把這些卡車全部連起來,長度有將近一萬公里!

大家想想這種物流堵塞有多可怕。

週五一早,他把見聞和自己的分析,發了一串推特,刷爆了網絡。

首先是觀感的巨大反差。

大家以為這兩個世界上最繁忙的港口,現在應該是熱火朝天,7X24的工作狀態,把美國從物流崩潰中解救出來。

但瑞恩看到的卻是,港口冷冷清清,處於停滯狀態,他花了三個小時穿梭往返港口每一個碼頭,看到只有不到10個集裝箱在卸貨。

數百台起重機,但只有7台在運行,而且似乎運行得相當緩慢。

之前,卡車司機投訴港口工人,尤其是起重機操作員,受工會操縱,拿著幾十萬美元的年薪,卻乾很少的活。

但板子還不能打在起重機司機屁股上。

起重機不乾活,是因為港口已經堆滿集裝箱,卸下來的集裝箱,無處可放。

所以,真正的瓶頸,不是卡車司機或者港口裝卸能力,而是港口的集裝箱貨場已經滿了。不管裝貨的集裝箱,還是空集裝箱,都沒地方可以堆放了。

這是導致整個物流鏈崩潰的瓶頸(bottleneck)。

但當瑞恩深究,集裝箱爆滿還只是表象。

按理說,貨場滿了,只要有卡車,就能源源不斷的把港口的集裝箱拉走,為何沒有卡車來把這些堆積如山的集裝箱運走呢?

因為卡車缺底座(Chassis)。

當瑞恩繼續調查,發現一個很詭異的死循環。

如果卡車司機的底座上,沒有集裝箱,可以去港口貨場裝貨。

但如果車上裝了空集裝箱,對不起,哪個貨場都沒法讓你卸下空集裝箱,因為港口和附近貨場都已經爆滿。

疫情後,海運運費暴漲,貨輪卸下集裝箱後,本應該將空的集裝箱拉回中國去裝貨。但船等不及,空船駛回去了,把大量空集裝箱放在美國港口。

空集裝箱越來越多,直到把港口附近的貨運場都堆滿了。

空集裝箱無處可去,貨運公司和司機,只好把它們放在卡車底座上。譬如,一個貨運公司的所有底座,就被450個空集裝箱佔據了。另一家卡車公司,每一個底座上,都放了3個集裝箱。

底座都被佔滿了,卡車司機沒車可用,只能幹等。

有人會問,貨場和卡車司機為何這麼傻,把集裝箱卸下來,隨便找塊空地,放在地上不就行了嗎?

核心問題出來了,還真不行。

因為長灘市政府有規定,不能把集裝箱隨便堆放在空地上,必須有專門的貨場放置集裝箱,不管是空的還是有貨的集裝箱。而且,貨場集裝箱只能堆兩層,或者8英尺高,不能再堆高了。如果貨場把集裝箱亂放,或者堆放超過兩層,貨場就會被關。

就是這一條規定,卡死了貨場的脖子,導致他們只能把無處可放的空集裝箱,堆到卡車底座上。

當越來越多的集裝箱,佔滿了卡車底座,卡車就找不到足夠多的底座,去港口拉貨。

當港口卸下來的集裝箱沒有及時運走,越堆越多,港口的起重機只好停下來,等待卡車來拉貨。

當起重機停下來,遠洋巨輪就只好在港口外海拋錨,等待起重機重新開動。

整個海運系統就堵死了。

這是一個典型的負循環,瓶頸,不是港口的起重機,也不是工人,更不是卡車司機,而是貨場的容納能力。如果不能把導致負循環的瓶頸解決,這個供應鏈將崩潰。

瑞恩說,如果任由這個負循環繼續發展,情況只會一天比一天糟糕,比2008年引發金融危機的雷曼兄弟倒閉還要危險。

港口擁堵問題可不能靠政府印錢解決,所有實體公司都會倒閉,全球經濟將崩潰,依賴全球化的國家,經濟都會遭受重創。

怎樣解決?瑞恩給出了5條建議,

第一,立即發佈行政令,取消長灘市和洛杉磯市對貨場限制堆放層數的規定,從兩層增加到六層,釋放堆放空集裝箱的空間。這一招,將釋放上萬輛拖車,讓他們能馬上就去港口裝貨,拉走堆積如山的集裝箱。起重機和港口才能重啓。

第二,然後建議徵用國民近衛隊和軍隊的拖車,到美國所有大港口,去拉貨。

第三,政府在港口100英里範圍內,新建能接駁鐵路的大型的臨時貨場(500英畝)。

第四,要求鐵路列車將集裝箱拉到新的臨時貨場,而不是千里之外的達拉斯等大城市。這樣火車能在短時間內快速往返,將港口積壓的集裝箱都拉走。卡車再從臨時轉運點拉貨,不需要都堵在港口。

……

瑞恩在22號早上發佈了這一串推特,引發大量轉發評論。

當天,長灘市就發佈了新的行政令,將2層的限制,提高到6層,臨時規定立即生效,有效期為90天。

很有意思的是,這個規定已經實施很多年了。市政府對集裝箱必須限制兩層的理由是:「為了管控對周圍地區的視覺影響」……

後疫情時代,美國的港口大堵塞,供應鏈崩潰和物價猛漲,很多人在問,市場是不是失靈了?資本主義是不是在應對這些挑戰已經無能為力?

當今世界的供應鏈,是一個超級複雜的網絡,堵塞涉及中美等很多國家,鏈接全球的卡車、火車、港口、卡車司機、起重機司機等等,我談一談自己的理解。

首先是僵化低效的官僚系統。

就跟新冠病例追蹤和防控一樣,從CDC到地方,在每個地方都出問題,導致整個系統失靈,防線形同虛設。

港口的擁堵已經有一年了,現在越來越厲害,從總統到加州州長、紐約州長,都在處理。但除了喊口號,沒有給出強有力的措施和方法。

這個案例,最讓人意外的,並不是瑞恩找到港口擁堵的死結,而是全美的供應鏈,居然能被這麼小一個地方規定卡死。更意外的是,大大小小官僚,一年時間,居然沒能找到原因。可見從聯邦到地方和港口管理方,有多麻木,行動有多緩慢。

第二,過度管控對生活和經濟的負面影響。我在之前的多篇文章,說過美國和加拿大多個案例,從後院養雞、種菜,到草坪修剪,籬笆高度,到開設工廠,雇傭司機,勞保薪資休息,都有浩如煙海的各種規定。

法規健全,保障了福利和安全,當然是好事。另一方面,就像這個限制集裝箱只能堆積兩層的規定一樣,也造成了巨大的拖累。

中國在走向現代化和規劃化,各種法規越來越多。希望掌握度,法律不是越多越好,不是越細越好,社會的活躍度需要適度的空間,模糊地帶。

第三,對全球化,和高度依賴消費以及全球分工的深層次反思。

北美對全球供應鏈的依賴到什麼程度?

去年讀到過一個媒體分析,對美國郵政和快遞行業,極其廉價的運費的分析。從中國萬里迢迢,運來一個馬克杯的成本價,都低於在街道對面的小企業去做一個。

是不是很荒謬?中美年青一代,身體差不多,教育差不多,技能不相上下。一個杯子,為何要去中國買?而不是在當地造。

顯然,有地方出問題了。基於古典經濟學分工和自由貿易的經濟理論,在經受挑戰。

一個杯子的成本,除了材料、人工、運費,還有中國的環境成本、對美國本地就業機會的剝奪等等,這些在全球化的公式中,是被忽視的。

在全球化案例中,波音客機是最佳的案例之一,一架飛機需要多少零件,在全球多家國家協同完成一架飛機,這是全球化的驕傲。

但現在變成噩夢了,美國供應管理協會的估算,美國製造商現在平均要等92天,才能將零件和原材料組裝成產品。

美國是最依賴全球化的國家,這一次的打擊最嚴重。

無論是飛機,汽車,還是電腦、傢具、服裝,都完全依賴全球供應鏈。沒有全球供應鏈,美國人可能連碗筷刀叉都買不到,這不是開玩笑。

另一面,全球化也培育了強大的消費主義趨勢,我經常感慨,隨便打開一個美國中產家庭的地下室,都能重新裝備另一個國家的一個、甚至幾個家庭。

這種模式必須依靠一個高效而廉價的生產基地,過去半個多世紀,東亞以及中國,撐起了這股消費主義浪潮,也將中美兩國深度捆綁。

但這種生活模式,和社會運行模式,在疫情後,正在遭遇巨大的挑戰。

北美港口擁堵,超市越來越多的空貨架,中國的拉閘限電和產能限制……這些都跟同一件事有關:全球化的負面影響和收縮。

全球化的成本,不應該只用金錢計算,沒有被計入的成本,如能耗和污染,不公平就業的代價等等,都在逐漸體現出來。

這種模式是不可持續的,這是中美共同面臨的嚴峻挑戰。

譬如中國的原油消耗,發改委曾預測,2020年,進口原油為2億噸,實際上是2016年,中國的原油進口就達到了3.6億噸。

全球原油生產增速只有1%,而中國的進口增速是10%,是產量的十倍。其他原材料需求增速也是類似趨勢。

中國進口那麼多原油,那麼多鐵礦石,並不全是給自己用的,相當一部分做成各種產品,賣給了美國人、歐洲人。

顯然,世界沒法滿足中國無限制進口石油、煤炭和鐵礦石,去擴大產能。

我們能做的,可能就是減少一點消費慾望。從這個角度,美國目前的供應鏈擁堵,可能也是件好事,能迫使美國人少買東西,少花錢。
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